L'histoire vraie de Lee Israel et les contrefaçons littéraires dans Can You Ever Forgive Me ?

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Lee Israel est arrivé tard dans une vie de crime. Bien que ses contrefaçons de lettres de sommités comme Louise Brooks, Dorothy Parker et Ernest Hemingway deviendraient finalement un héritage beaucoup plus durable que son travail de biographe, l'entreprise criminelle qui a inspiré le film Pouvez-vous jamais me pardonner?> Ce furent des années prodigieuses. Au cours de ces mois, Israël a réussi à voler, à modifier et à fabriquer à plat environ 400 lettres, faisant d'elle l'une des faussaires littéraires les plus prolifiques de l'histoire.

Le film, avec Melissa McCarthy, est basé sur les mémoires d'Israël du même nom de 2008, dans lesquelles elle détaille les crimes et les forces de sa vie qui l'ont amenée à les commettre.



Loin des rôles comiques qui ont été le pain et le beurre de McCarthy ces dernières années, sa performance nominée aux Oscars alors qu'Israël prend une tournure beaucoup plus sombre. Israël était alcoolique et connu pour être difficile. & ldquo; Elle était très fougueuse, et les gens ne voulaient pas travailler avec elle, & rdquo; son ami, David Yarnell, a déclaré Le New York Times après la mort de l'écrivain en 2015.



J'ai regardé avec pitié et dédain les esclaves à manches courtes qui travaillaient dans les bureaux. Je n'avais aucune raison de croire que la vie allait s'améliorer.

Née Leonore Carol Israel à New York, 1939, Israël a obtenu un baccalauréat en discours au Brooklyn College en 1961. Elle a passé une grande partie de sa carrière en tant qu'écrivain indépendant, contribuant à des articles dans une gamme de publications de Le New York Times à Soap Opera Digest, mais son plus grand succès (juridique) est venu en tant que biographe. Au cours des années 70 et 80, Israël a conçu des histoires sur la vie de l'actrice Tallulah Bankhead et de la journaliste Dorothy Kilgallen, cette dernière ayant atteint la New York Times liste des best-sellers lors de sa sortie en 1980.

Son troisième livre, une biographie non autorisée d'Estée Lauder, n'a pas été aussi bien - il a été publié presque simultanément avec les propres mémoires de Lauder qui, avec un mauvais accueil critique, ont considérablement freiné les ventes. C'est, selon la mesure d'Israël, le catalyseur qui l'a envoyée dans une spirale descendante vers ses activités criminelles ultérieures. 'Je n'avais jamais rien connu d'autre que & lsquo; up & rsquo; dans ma carrière », écrit-elle dans ses mémoires. «J'ai regardé avec pitié et dédain les esclaves à manches courtes qui travaillaient dans les bureaux. Je n'avais aucune raison de croire que la vie s'améliorerait. »



Melissa McCarthy comme Lee Israel dans Pouvez-vous me pardonner?
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Après l'échec de sa dernière biographie, Israël a eu du mal à joindre les deux bouts et a fini par bénéficier de l'aide sociale. C'est à cette époque, en proie à des factures en retard et à un chat ayant besoin de soins vétérinaires, qu'Israël a fait sa première incursion dans le crime.

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'[Cela] s'est produit progressivement, comme la plupart des choses perverses', a-t-elle déclaré à NPR en 2008. 'Je suis allée à la bibliothèque et j'ai reçu un tas de lettres, que je n'aurais pas dû recevoir dans une zone non sécurisée.' Tenté par la possibilité, Israël a mis quelques lettres de l'actrice Fanny Brice dans ses chaussures et est sorti avec elles.

Elle a vendu les lettres pour la somme assez dérisoire de 40 $ pièce, mais le montant était suffisant pour répondre aux besoins immédiats d'Israël - et plus important encore, pour l'inspirer à affiner son plan. «Il y avait un grand espace blanc au bas d'une lettre après« Cordialement, Fanny Brice ». J'ai eu une vieille machine à écrire et j'ai écrit quelques phrases chaudes qui ont amélioré la lettre et élevé le prix », a-t-elle déclaré.

Lee Israel
Andrew Henderson / New York Times / Redux

Ainsi, Israël est passé du vol à la contrefaçon, utilisant ses compétences de chercheuse et sa capacité à parodier le ton d'autres écrivains pour créer de nouvelles lettres de personnalités du passé. Elle a acquis de vieilles machines à écrire de seconde main, arrachant le papier vintage du dos des revues d'époque dans les bibliothèques pour écrire ses nouvelles œuvres. Elle a recherché des lettres publiées de ses sujets, les extrayant pour des particularités qu'elle pourrait utiliser pour ajouter une patine d'authenticité à ses contrefaçons et rechercher des signatures à copier sur ses projets finis.

Les lettres étaient très convaincantes: deux d’entre elles Les lettres de Noël Coward publié par Alfred A. Knopf en 2007, plus de dix ans après qu'Israël a plaidé coupable pour ses crimes. «J'ai fait toute une histoire de coq et de taureau à propos du cousin qui est mort et m'a laissé ces merveilleuses lettres. Je n'ai jamais eu à expliquer », a-t-elle déclaré à NPR, qualifiant les concessionnaires d'autographes avec qui elle était« spectaculairement incurable ».

Je considère toujours les lettres comme mon meilleur travail.

Cela a probablement aidé Israël à facturer relativement peu pour ses lettres, de 50 à 100 dollars dans la plupart des cas, et à traiter principalement d'anecdotes et d'opinions personnelles - des détails intéressants pour un collectionneur, mais pas assez dramatiques pour attirer trop l'attention des chercheurs, en particulier. la plupart des cas au moins. Quelques références à la sexualité de Coward dans certaines de ses fausses lettres ont attiré l'attention de certains de ses acheteurs, et un marchand de New York a ensuite demandé 5000 $ en échange de ne pas témoigner contre elle devant un grand jury.



Melissa McCarthy sur le plateau pour Pouvez-vous me pardonner?
Raymond HallGetty Images

Ce fut la fin des ventes de lettres falsifiées par Israël, mais pas son travail de faussaire littéraire. Ayant décidé que vendre ses créations fictives était trop risqué, Israël a plutôt choisi de revenir à son MO d'origine, avec une torsion. Entrant dans les archives de bibliothèques prestigieuses, elle examinait les lettres existantes, trouvant comment en créer des faux parfaits. Ensuite, elle rentrait chez elle, créait sa réplique et retournait à la bibliothèque, volant l'original et laissant sa propre copie à sa place. Un de ses amis vendrait alors la lettre légitime à des collectionneurs privés.

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Le gambit a duré jusqu'à ce que David H. Lowenherz, un marchand d'autographes à New York, découvre que la missive d'Ernest Hemingway à Norman Cousins ​​qu'il avait achetée faisait en fait partie de la collection de l'Université Columbia. Il est entré en contact avec l'université et ensemble ils ont découvert la contrefaçon. & ldquo; J'ai dit: & lsquo; Existe-t-il un moyen de savoir qui a récemment eu accès à cette lettre? & rsquo; ' il a dit Le New York Times. `` Il est revenu et a dit: & lsquo; Nous avons cette carte. Il est signé par Lee Israel. ''

De là, le FBI a pu découvrir beaucoup plus d'œuvres falsifiées d'Israël et les lettres volées qu'elle avait vendues ont été retournées à leurs archives (bien que l'agent du FBI en charge de l'affaire ait déclaré au Fois en 2015, il était probable qu'il restait encore plus de lettres à découvrir.) Israël a plaidé coupable à un chef de complot en vue de transporter des biens volés dans le commerce interétatique en 1993 et ​​a été condamné à six mois d'assignation à résidence avec cinq ans de probation.

Elle continuerait à travailler comme rédactrice en chef pour les magazines Scholastic et à écrire son quatrième et dernier livre, les mémoires sur lesquels le film de McCarthy est basé, mais ce sont ses œuvres criminelles dont elle était la plus fière à la fin. Comme elle l'a écrit dans ses mémoires, je considère toujours les lettres comme mon meilleur travail.